Dominio abrumador de China en el mercado de tierras raras

Los datos de exportación de tierras raras de China también muestran que los países occidentales más importantes continúan dependiendo peligrosamente del gigante asiático.

Dominio abrumador de China en el mercado de tierras raras

Desde smartphone y vehículos eléctricos hasta rayos X y misiles guiados, varias tecnologías modernas no serían lo que son sin tierras raras. Un iPhone, por ejemplo, contiene ocho metales de tierras raras diferentes.

Los depósitos de tierras raras se encuentran dispersos por todo el mundo, pero la mayoría de las actividades de minería y refinación tienen lugar en China, que domina la cadena de suministro global. Según el CSIS China Power Project, alrededor del 88% de las exportaciones de tierras raras de China en 2019 se destinaron a solo 5 países, que se encuentran entre las principales potencias tecnológicas y económicas del mundo:

  1. Japón 36,0%
  2. Estados Unidos 33,4%
  3. Holanda 9,6%
  4. Corea del Sur 5,4%
  5. Italia 3,5%
  6. resto del mundo 12,1%

Los dos países leaderJapón y Estados Unidos, por sí solos representan más de dos tercios de las exportaciones chinas de tierras raras.

Un predominio cada vez más importante

A medida que el mundo intenta asegurar un futuro más verde, se espera que la demanda de tierras raras casi se duplique para 2030 y la cadena de suministro se volverá aún más crucial y estratégica. Por supuesto, el monopolio de China sobre estos metales le da una gran ventaja sobre países fuertemente dependientes como Estados Unidos. Además, desde la perspectiva del importador, ser tan dependiente de un país hace que la cadena de suministro sea cualquier cosa menos confiable.

En 2010, por ejemplo, China había reducido sus cuotas de exportación de tierras raras en un 37%. Las consecuencias fueron un aumento espectacular de los precios en todo el mundo. El susto provocó una afluencia de capital al sector de la minería de tierras raras, lo que resultó en más de 200 proyectos de exploración fuera de China. Desafortunadamente, fue un boom de corta duración que resultó en la instalación de muy pocos sitios de producción en otras partes del mundo.

Económicamente globalizado pero políticamente dividido

El dominio de China en el sector de las tierras raras es el resultado de años de políticas industriales que se remontan a la década de 1980. Hace solo unos años, EuropaEstados Unidos y Japón han convertido en una prioridad la diversificación de sus fuentes de tierras raras para reducir la dependencia de China.

El aumento en la extracción de tierras raras fuera de China ha reducido la participación global de la minería en China, del 97,7% en 2010 al 62,9% en 2019. Sin embargo, la minería es solo una parte del mercado.

La otra pieza importante es el refino, el 80% del cual todavía se lleva a cabo en China. Por lo tanto, las tierras raras extraídas en el extranjero también se envían a China para su refinación. La refinación es un proceso con un fuerte impacto ambiental y los países occidentales han preferido alejar esta carga de los ojos de sus ciudadanos.

Pero, incluso para impulsar las tecnologías ecológicas, se necesita a alguien que haga el trabajo sucio. Subcontratarlo fuera de tus fronteras para no verlo es una mala estrategia a largo plazo. La china se ha hecho cargo del trabajo sucio, pero él tiene un control casi completo del suministro de los elementos necesarios para ejecutar nuestra sociedad cada vez más tecnológica y cada vez más verde.

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