Agua de mar para energía: baterías de sodio

Se habla mucho sobre litio y cobalto, dos metales esenciales para las baterías. Sin embargo, pronto pueden dar paso a un elemento simple disponible en abundancia: el sodio del agua de mar.

Si hay un elemento abundante y barato en nuestro planeta, ese es el sodio. De hecho, el agua salada constituye la mayor parte de la superficie de la tierra y es de fácil acceso. ¿No sería un sueño poder adoptarlo en baterías de automóviles eléctricos?

El sueño podría hacerse realidad, ya que el sodio tiene propiedades que lo convierten en un excelente sustituto del litio en las baterías. El único problema son los electrodos, ya que se necesitarían mejores electrodos para este tipo de batería.

Hierro, fósforo y manganeso

Un grupo de investigación de la University of Southern Denmark está trabajando en esta dirección, en colaboración con el Massachusetts Institute of Technology. Al estudiar nuevos electrodos hechos de hierro, fósforo y manganeso, desarrollaron una batería de iones de sodio con un voltaje más alto y una mayor capacidad de almacenamiento de energía.

Como se sabe, la tecnología dominante en el sector es la tecnología de iones de litio, que sin embargo tiene numerosos problemas. Primero, la relativa escasez de suministros de litio, con reservas mundiales de metales concentradas en algunas áreas. Ya se habló de la deficiencia de litio hace un par de años, pero cuando las ventas de vehículos eléctricos realmente despeguen, este aspecto se volverá dramático.

Además, también existe el problema del cobalto, la mayoría de los cuales se encuentra en la República Democrática del Congo, donde las violaciones de los derechos humanos son diarias.

Por todas estas razones, las baterías de iones de sodio serían una verdadera cura, ya que no usan cobalto ni litio. Además, lo cual es de gran importancia, se pueden producir en cualquier fábrica que sea capaz de producir baterías de iones de litio.

La transición de las baterías de iones de litio a las de iones de sodio sería simple y económica, con la alegría de los fabricantes de automóviles europeos, hasta ahora lidiar con problemas de escasez.

Muchas ventajas pero también algunas desventajas

Desafortunadamente, incluso esta nueva tecnología no está exenta de defectos. Por ahora, las baterías de iones de sodio son demasiado grandes para ser utilizadas, por ejemplo, en los smartphone. Sin embargo, pueden convertirse en baterías grandes para el almacenamiento de energía.

Además, algunas baterías de sodio están sujetas a rotura porque el cátodo se hincha o encoge durante la carga y la recarga y, lo que es más importante, tienen una densidad de energía menor que las baterías de iones de litio (debido a los átomos de sodio que tienen tamaños más grandes).

Sin embargo, los investigadores están trabajando para hacer que esta tecnología sea más efectiva y eficiente, comenzando por reducir los tiempos de carga y extender su vida útil.

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