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Ámbar gris: la caca de ballena que vale millones de dólares

¿Por qué el ámbar gris, también conocido como caca de ballena o vómito, es tan valioso? ¿Dónde encontrarlo y cómo reconocerlo?

Ámbar gris: la caca de ballena que vale millones de dólares

Hace unos años, tres pescadores de la costa de Omán se encuentran con una masa gris, repugnante y maloliente. Los ancianos del mar piensan que es vómito de ballena, pero los científicos creen que es materia fecal o algo similar a cálculos biliares de ballena. En cualquier caso, los pescadores recuperan 80 kilogramos de esta sustancia cerosa por un valor aproximado de 3 millones de dólares.

Pero, ¿cuáles son las razones que hacen que la ballena de caca o el ámbar gris tan preciado?

El ámbar gris se forma en los intestinos de los cachalotes, pero los científicos han encontrado rastros de picos de calamar, lo que sugiere que es una especie de secreción protectora del tracto digestivo del cachalote. Originalmente, la ciencia pensaba que los cachalotes vomitassero el Ambergris porque no podían digerirlo, pero hoy en día es más probable que sienta que es materia fecal.

Un olor nauseabundo

Cuando el ámbar gris es expulsado de la ballena, es suave y huele fatal. Algunos biólogos marinos lo comparan con el estiércol seco de vaca. Sin embargo, después de flotar en el océano salado durante aproximadamente una década, la sustancia se endurece y se vuelve suave, cerosa y generalmente redondeada. El olor a estiércol desaparece, reemplazado por un perfume que ha sido famoso durante cientos de años. Cuanto más flota, mejor es el aroma.

El aroma del ámbar gris es tan bueno que es un ingrediente muy buscado para los mejores perfumes. Se describe como suave, almizclado, terroso, dulce o simplemente indescriptible. Además, el ámbar gris permite que las fragancias se adhieran mejor a la piel, en lugar de evaporarse rápidamente.

Pero las propiedades del ámbar gris también son otras. También se dice que es un afrodisíaco, un remedio homeopático y un sabor alimenticio de alta calidad. De hecho, la receta de helado más antigua conocida, alrededor de 1660, usaba ámbar gris como aroma.

No es de extrañar, dada su rareza, que también sea un preciado objeto de colección cuyo valor ronda los 35 dólares el gramo, una cantidad variable según la calidad. Pero no hay que olvidar que en algunos países la legislación sobre especies en peligro de extinción hace ilegal la compra o venta de ámbar gris.

En busca de la caca dorada

Identificar esta sustancia no es nada fácil, aunque potencialmente podría encontrarse en cualquier zona costera. Pero aquí hay algunos consejos que pueden ayudar.

El Grey Amber es claro y blanco, gris, negro o los tres. El más valioso es el blanco, ya que es un indicador de muchos años en el agua. Además, tiene una textura cerosa y dura y un olor inusual pero agradable. Al contrario, los menos valiosos, los más jóvenes o recién expulsados, puros como el estiércol.

Aquellos que piensan que realmente han logrado encontrar a Ambra Grigia solo tienen una forma de estar razonablemente seguros: hacerse una prueba de ácido benzoico y colesterol en el laboratorio. Si estas pruebas químicas confirman la naturaleza de la sustancia, es posible que te complazca tener un poco de caca de oro en tus manos.

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