Litio, el mejor amigo del hombre

Todo lo que no puedes saber sobre el metal que nos acompaña en cada momento de nuestra vida y nos da toda la energía que necesitamos cuando la necesitamos.

Litio, el mejor amigo del hombre

Él siempre está con nosotros, nos acompaña en todo lo que hacemos, día y noche y, sin él, no sabríamos qué hacer.

El litio está contenido en casi todas las baterías de dispositivos portátiles como el smartphone, está tan presente en la vida cotidiana como desconocido. Presumiblemente, no muchas personas lo han visto físicamente o conocen sus propiedades térmicas o eléctricas o los efectos sobre nuestra salud. Aún así, siempre lo llevamos en el bolsillo o nos quedamos dormidos mientras lo dejamos en la mesita de noche…

Buscando fuentes de energía portátiles

El litio es el elemento metálico más ligero en la tabla periódica, con una densidad aproximadamente igual a la mitad que la del agua. Gracias a su baja masa atómica, tiene una alta carga y una alta relación potencia/peso, características ideales para su uso en baterías.

Es casi un hecho que se necesitará más y más litio para nuestro sistema industrial, en busca de fuentes de energía portátiles para alimentar teléfonos celulares, computadoras, vehículos eléctricos, etc.

Pero la creciente demanda a escala mundial también ha comenzado a despertar el interés de los inversores. A estos últimos les encantan las noticias sobre la necesidad de uno de los principales actores de la propulsión eléctrica automotriz: los motores Tesla de  Elon Musk. El Tesla, que está construyendo la fábrica más grande de baterías de iones de litio en el mundo, la llamada Gigafactory, no es la única compañía que se está moviendo en esta dirección.

Puede ser sorprendente, pero este metal que tiene un enorme potencial de desarrollo frente a él.

Además, está disponible en muchas áreas del mundo, en rocas ígneas, como granito, y en salmueras naturales. Actualmente, la mayor parte del litio extraído de las salmueras proviene de Argentina y Chile, pero Bolivia posee las mayores reservas del mundo. La mina de roca más grande se encuentra en Australia (Greenbushes).

Pero el litio no se usa solo para baterías, que actualmente representan el 29% de la demanda mundial. El resto del mercado se compone principalmente de usos industriales, como cerámica, vidrio y grasas lubricantes. Para este tipo de aplicación, se utiliza litio de  technical-grade, menos costoso que el necesario para producir baterías (battery-grade) pero con concentraciones de hierro muy bajas.

El litio en el agua puede aumentar la vida útil

¿Y qué hay de la salud? El litio se considera levemente tóxico, pero el ion de litio a menudo se prescribe como un medicamento en terapias para el tratamiento de los síndromes maníaco-depresivos. Además, los estudios nutricionales en mamíferos han indicado su importancia para la salud, lo que hace que se clasifique como un elemento esencial en la medida de una dosis diaria RDA de 1 mg / día. Según algunos estudios japoneses, el litio presente de forma natural en el agua potable puede aumentar la vida útil.

Desde el punto de vista de un inversor, la mala noticia es que, como la mayoría de los metales críticos, el litio no se comercializa en ningún intercambio público. Por lo tanto, conocer sus precios es bastante complicado, también gracias a la actitud de los productores que prefieren mantenerlos celosamente. Durante mucho tiempo, la mayor parte del litio del mundo se produjo a partir de un oligopolio llamado «Big 3«, que incluía Rockwood Lithium (ahora propiedad de Albemarle), Sociedad Química y Minera de Chile y FMC.

Sin embargo, para los más curiosos, será interesante saber que, este año, los precios del litio de batería son de alrededor de 6.000 dólares por tonelada, pero los expertos predicen que llegarán a 10.000 dólares para 2025.

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